Par Sergei Guriev Guriev *


L’essor du haut débit mobile et les progrès des médias sociaux remodèlent la façon dont la guerre est menée

L’agression russe contre l’Ukraine est la première grande guerre interétatique de l’ère des smartphones. Les nouvelles technologies de l’information et de la communication remodèlent la façon dont la guerre est menée. Le gouvernement russe se bat sur trois fronts : une guerre cinétique en Ukraine ; une guerre en Russie, où les manifestants anti-guerre veulent forcer le président russe Vladimir Poutine à se retirer d’Ukraine ; et une guerre pour l’opinion publique mondiale.

Sur les trois, la technologie de l’information compte. En Ukraine, les smartphones enregistrent à la fois les crimes de guerre et les mouvements des troupes russes. En Russie, les réseaux sociaux restants aident à organiser des manifestations et à coordonner l’envoi d’avocats pour soutenir les détenus. Dans le champ de bataille mondial de l’information, des vidéos des deux côtés tentent de persuader les pays tiers d’accélérer ou de ralentir la livraison d’armes et d’introduire (ou d’aider à contourner) des sanctions économiques sans précédent.

L’idée que l’information et son absence ont de l’importance en temps de guerre n’est pas nouvelle. Dans son traité publié à titre posthume sur la guerre, le célèbre théoricien militaire Carl von Clausewitz a souligné l’importance du « brouillard de guerre ». La guerre perturbe les reportages médiatiques normaux, augmentant considérablement l’incertitude; ainsi, les informations qui réduisent – ou augmentent – cette incertitude peuvent affecter considérablement l’issue d’une guerre.

Alors que l’importance de l’information pour la guerre a toujours été comprise, la récente montée spectaculaire de l’Internet mobile à large bande et les progrès des médias sociaux ont radicalement transformé la façon dont l’information est collectée et diffusée.

Selon l’Union internationale des télécommunications, en 2007, le monde ne comptait que 0,04 abonnement actif au haut débit mobile par habitant. En 2021, il y en avait 0,83, soit 20 fois plus. Cette croissance s’est produite à la fois dans les économies développées et en développement. Les taux des économies en développement étaient de 0,006 en 2007 et de 0,73 en 2021. En Russie, le chiffre est aujourd’hui supérieur à 1, ce qui signifie que presque tout le monde est connecté. Le haut débit mobile a évincé le haut débit fixe en tant que principale source d’accès à l’internet à haut débit. Les abonnements au haut débit fixe dans le monde n’ont augmenté que de 0,05 par habitant en 2007 à 0,17 en 2021.

Les troisième et quatrième générations de technologie haut débit mobile, appelées 3G et 4G, ont fait un saut qualitatif par rapport aux générations précédentes en permettant aux utilisateurs de prendre des photos, d’enregistrer des vidéos et de les distribuer immédiatement dans le monde entier. La diffusion de la 3G et de la 4G est ainsi devenue un moteur clé de la croissance des réseaux sociaux. Aujourd’hui, le monde compte près de 3 milliards de personnes sur Facebook, 2,5 milliards sur YouTube et 1,5 milliard sur Instagram. La grande majorité de l’utilisation des médias sociaux se fait sur des appareils mobiles.

Comme le soutient Martin Gurri dans son livre prophétique La révolte du public et la crise de l’autorité dans le nouveau millénaire, ce changement technologique a des implications politiques majeures. L’auto-immolation du vendeur de rue tunisien Mohamed Bouazizi en décembre 2010 a déclenché le printemps arabe car elle a été enregistrée sur un smartphone et est devenue virale. Une auto-immolation similaire par un autre vendeur de rue, Abdesslem Trimech, a eu lieu quelques mois plus tôt mais n’a pas été enregistrée et est passée largement inaperçue. Le printemps arabe a démontré le changement radical dans la façon dont les médias fonctionnent. La majeure partie de la couverture du printemps arabe par la chaîne de télévision qatarie Al Jazeera provenait de vidéos de téléphones portables diffusées sur les réseaux sociaux, et non de caméramans professionnels.

Il en va de même pour la guerre d’aujourd’hui en Ukraine, le premier conflit majeur de cette ère de transparence radicale. Les civils et les soldats tiennent des smartphones, prennent des photos, enregistrent des vidéos et les publient sur les réseaux sociaux. Et pourtant, cela n’a pas dissipé le brouillard de la guerre.

Le problème n’est pas un manque d’information; le défi est un excès d’informations, dont une grande partie n’est pas vérifiée. L’Internet à large bande et les médias sociaux se prêtent bien à la diffusion de contenus passionnants et scandaleux, pas nécessairement d’informations véridiques.

Au cours de la dernière décennie, nous avons déjà vu l’utilisation habile des médias sociaux par les politiciens populistes. Dans notre article « Internet 3G et confiance dans le gouvernement », Nikita Melnikov, Ekaterina Zhuravskaya et moi montrons que la diffusion du haut débit mobile explique environ la moitié de la récente montée du populisme en Europe.

Mais les réseaux sociaux ne sont pas réservés aux populistes. C’est aussi l’outil de prédilection d’une nouvelle génération de dirigeants non démoniaques – Daniel Treisman et moi les appelons des « dictateurs de spin ». Dans notre nouveau livre du même nom, nous soutenons que la plupart des non-démocraties d’aujourd’hui ne reposent plus sur la peur et la répression de masse. Au lieu de cela, ils manipulent l’information. Ils trompent le public en leur faisant croire qu’ils sont des leaders compétents. Ils prétendent être démocratiquement élus. Tout en admettant les imperfections de leurs procédures électorales, ils prétendent que ces imperfections ne sont pas différentes de celles de l’Occident.

Pour ces soi-disant dictateurs de spin, les médias sociaux offrent une excellente plate-forme. Sans surprise, Poutine, l’une des principales sources d’inspiration de notre livre, a beaucoup investi dans la guerre de l’information sur Internet au cours des 10 dernières années. Les usines de trolls, les robots des médias sociaux, les chaînes anonymes Telegram et les campagnes publicitaires sur Facebook ont tous joué un rôle clé dans sa stratégie politique au pays et à l’étranger. Maintenant, il applique ces outils à la guerre avec l’Ukraine.

Cette fois-ci, son travail est beaucoup plus difficile : alors que nous voyons des preuves de première main de crimes de guerre en Ukraine, il est définitivement en train de perdre la guerre de l’information en Occident. Mais cela ne fait qu’augmenter les enjeux pour lui à la maison. Il doit convaincre au moins une partie substantielle du public russe qu’il mène une guerre juste. C’est pourquoi une semaine seulement après le début de la guerre, il a fermé tous les médias indépendants restants, bloqué la plupart des médias sociaux occidentaux et introduit la censure militaire. Les déclarations publiques contredisant la version officielle des événements sont désormais passibles de 15 ans de prison.

Cela a-t-il fonctionné ? Oui et non. Les sondages ont enregistré une croissance rapide des taux d’approbation de Poutine, de 60% à 80%. D’autre part, face à l’augmentation dramatique de la répression, les sondages ne sont plus fiables.

Premièrement, il y a eu une énorme baisse des taux de réponse. Deuxièmement, les expériences de liste – une technique spéciale utilisée par les politologues pour déduire le niveau moyen de soutien sans poser de questions directes aux gens – suggèrent que de nombreux Russes sont revenus à la pratique soviétique de « falsification des préférences ». Pourtant, même dans les expériences de liste, 53 % des Russes soutiennent la guerre, selon Philipp Chapkovski et Max Schaub dans leur article « Les Russes disent-ils la vérité quand ils disent qu’ils soutiennent la guerre en Ukraine ? Preuve d’une expérience de liste. La propagande du gouvernement russe fonctionne.

En plus de soutenir l’armée ukrainienne avec des armes et d’imposer de nouvelles sanctions à la Russie, l’Occident devrait donc consacrer plus de ressources à la bataille de l’information pour les esprits russes. Ce n’est pas impossible. La Russie n’est pas la Chine et il n’y a pas de Grand Pare-feu. Certains médias sociaux, les plus importants étant YouTube et Telegram, ne sont pas bloqués. Les VPN ne sont pas interdits. Par rapport à l’époque de la guerre froide, lorsque l’Occident utilisait les programmes de radio en langue russe de Radio Free Europe, Radio Liberty, la BBC et Deutsche Welle, il existe aujourd’hui de nombreuses autres possibilités d’atteindre le public russe, en fournissant des faits sur la guerre et des faits. vérification de la propagande russe. Gagner la guerre de l’information en Russie aidera à la gagner sur d’autres fronts et empêchera de futures invasions par le régime de Poutine.

* SERGEI GURIEV est professeur d’économie à Sciences Po, Paris, et ancien économiste en chef de la Banque européenne pour la reconstruction et le développement.

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